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Antarctique

L'Antarctique est le continent situé au Pôle Sud et entouré par l'océan Austral.
Sa surface est d'environ 12,5 millions de km², la roche apparente ne représentant que 2% de cette surface. En effet, c'est un continent recouvert de glace appelée inlandsis , d'une superficie de plus de 14 millions de km² l'été, soit 26 fois celle de la France métropolitaine.

Avec une altitude moyenne de l’ordre de 2,3 km, c’est le continent le plus élevé du monde.

L'inlandsis se prolonge dans certains secteurs par d'immenses plateformes (ou ice-shelf), s'étalant et flottant sur l'océan Austral, dont les surfaces cumulées dépassent 1,5 millions de km².

Le plus grand diamètre de l'Antarctique est d'environ 5.500 km. La longueur des côtes est de l'ordre de 24.000 km, y compris celle des ice-shelves. Voir la fiche

La chaîne Transantarctique, chaîne de montagne d'environ 3.000 km de long, délimite naturellement les parties Ouest et Est de l'inlandsis.

  • La partie Est du continent, qui fait face aux océans Atlantique et Indien, est appelée Antarctique orientale. Elle a la forme d'un immense dôme de glace d'environ 10 millions de km² qui culmine à plus de 4.000 m pour une altitude moyenne de 2.600 m.
  • La partie Ouest, l' Antarctique occidentale, ne représente que le 5 e de la superficie totale du continent et culmine vers 2.500 m ; elle est prolongée par la péninsule Antarctique et par les 2 grands ice-shelves de Ross et de Ronnes.

L'épaisseur moyenne de l’inlandsis est de 1.300 m à l’ouest et de 2.200 m à l’est. Son épaisseur maximale approche les 5.000 m. C'est dans la péninsule Antarctique que se trouvent la plupart des zones non glacées du continent. C'est la région la plus au nord du continent Antarctique et quasiment la seule partie s'étendant au-delà du cercle polaire. Région montagneuse, elle se situe dans la continuité de la Cordillère des Andes de l'Amérique du Sud.

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